https://frosthead.com

מה נמצא במערות חוץ-שטחיות?

בשנת 2007, תמונות חדשות של מאדים העירו את האסטרונומים ואת הקהל הרחב עם משהו מתוך דפיו של קומיקס מדע בדיוני: מערות מחוץ לכדור הארץ. תמונות שהופקו על ידי לוויינים הקיפו את הראיות של "אור צוהר" אל המערות התת-קרקעיות, והדמיה תרמית המעידה כי מערות אלה נשארו בטמפרטורה קבועה ביום ובלילה. בשנים האחרונות התגלו גם מערות ומבנים קשורים בירחנו ועל ירח יופיטר טיטאן. הרעיון של מערות חוצניות עבר בפשטות מהבדיון למציאות, ומדענים להוטים להתחיל לחקור.

מדוע העולם המדעי כל כך מתלהב ממערות מחוץ לכדור הארץ? עבור רבים הם מייצגים את הגבול הבא בחיפוש אחר חיים מחוץ לכדור הארץ. עבור אחרים, הם הטובים ביותר עבור יום אחד לבנות ולתחזק מושבות ראויות למגורים בכוכבי לכת אחרים.

באוקטובר 2011 נפגשה לראשונה בניו מקסיקו קבוצה בינתחומית של גיאולוגים, חוקרי מערות, מדעני כדור הארץ, אסטרוביולוגים וחוקרים אחרים כדי לדון במדע והשלכות המערות על כוכבי לכת אחרים. תוצאות הפגישה שפורסמו מוקדם יותר החודש בכתב העת Eos, תוצאות הפגישה נותנות לנו רמז מפתה לאילו תגליות עלולות להופיע במהלך חיינו כשמשימות החלל מתחילות לחקור את הסדקים הסמויים הללו ברחבי מערכת השמש.

שקעים שחורים קטנים הם למעשה חלונות ראווה אל מערות תת קרקעיות במאדים, צולמו בשנת 2007. צילום: נאס"א / JPL / אוניברסיטת מדינת אריזונה

מערות הן מקום מבטיח להפליא להתחיל לחפש חיים, מדווחים המדענים. מכיוון שהם מבודדים ומוגנים מפני השטח, הם יכולים לספק מגוון רחב של סביבות מיקרו - וככל שהרבה יותר בתי גידול שונים, כך גדל הסיכוי שאנשים יתפתחו באחד מהם. מחקר המערות כאן על פני האדמה הראה לנו כי צורות חיים רבות ויוצא דופן (ובמקרים מסוימים ביזאריים), יכולות להתפתח במערות, ורבות מהן נובעות משפע הגופרית, המתכות וכימיקלים אחרים העשויים להיות זמינים. גם במערות בכוכבי לכת אחרים.

קבוצת החוקרים תיאורטית גם על אמצעים אפשריים לחקור מערות בכוכבי לכת וירחים אחרים. למרות שתמונות המיוצרות על ידי לוויינים וחלליות אחרות יכולות לפעמים לחשוף את קיומן של מערות, ברור כי טכנולוגיות חדשות נחוצות כדי לחקור את חלל פנים בפועל ולהוציא דגימות שעשויות להכיל חיים. בחיפוש ומיפוי ניתן לבצע באופן היפותטי באמצעים אנושיים או רובוטיים, אם כי האחרון נראה מציאותי יותר בנקודה זו.

רכבי חקר מבוססי קרקע, כמו שוחרי מאדים, יכולים להיות מצוידים בכניסה ונווט במערות, אך הקבוצה ציינה כי מכשירים כאלה ידרשו קבלת החלטות אוטונומיות טובה יותר. חוקרי רובוטים יצטרכו להיות מסוגלים להימנע ממפגעים ולקבל החלטות לגבי אילו נתונים יש לאסוף מבלי לתקשר עם האדמה, מכיוון שקירות המערה והתקרות עשויים לחסום את העברת אותות הרדיו.

המדענים אפילו שקלו כיצד מערות יכולות לטפח בירור אנושי אחר ירחים וכוכבי לכת אחרים. הם עשויים, למשל, להיות מקומות טובים לחפש קרח ומשאבים אחרים שיעזרו לקבוצות של בני אדם לחקור ואולי אפילו לאכלס גופים חוצניים רחוקים. הם יכולים גם לספק הגנה פיזית על מושבות וניסויים. לימוד מקרוב של מערות על פני האדמה - ההקשר הגיאולוגי שלהם, האמצעים שבהם הם יצרו, הסביבה הסביבתית שהם מספקים וגורמים אחרים - יעזור לנו לדעת למה לצפות בתכנון טיולי מערות במקומות אחרים.

למרות שכל שיחת המערות הזו נשמעת קצת כאילו היא שייכת לשובר קופות הוליוודי ולא בהליכים של ועידה אקדמית, קחו בחשבון זאת: חקר קרקעית הים והירח ניבאו שניהם במדע בדיוני לפני שנלקחו ברצינות על ידי המדע מפעל. לאחר שהטכנולוגיה הדביקה את הדמיון האנושי, רעיונות אלה לא נראו מופרכים כל כך.

זה עלול לקחת עשרות שנים או יותר, אך נראה כאילו חקר המערות מחוץ לכדור הארץ נמצא באותו מסלול. מה שיותר בטוח, עם זאת, אלו פלאים שנמצא כשנגיע לשם.

מה נמצא במערות חוץ-שטחיות?